BepiColombo: Το επόμενο βήμα στην εξερεύνηση του Ερμή

Στις 20 Οκτωβρίου, ξεκίνησε με επιτυχία η διαστημική αποστολή BepiColombo, με σκοπό την εξερεύνηση του Ερμή – του κοντινότερου στον Ήλιο, μικρότερου και πιο ανεξερεύνητου πλανήτη του ηλιακού μας συστήματος. Το εγχείρημα αυτό έχει ιδιαίτερο ενδιαφέρον, καθώς αποτελεί την πρώτη ευρωπαϊκή προσπάθεια εξερεύνησης του πλανήτη αυτού. Η ανωτέρω αποστολή πήρε το όνομά της από τον Giuseppe (Bepi) Colombo, Ιταλό φυσικό του πανεπιστημίου της Padua, ο οποίος είχε μελετήσει τον Ερμή κατά τη διάρκεια της αποστολής Mariner 10.

Πρόκειται για αποτέλεσμα της συνεργασίας της European Space Agency (ESA) και της Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA), μαζί με τη συμμετοχή και εταιρειών του ιδιωτικού τομέα (π.χ. Airbus). Το BepiColombo κόστισε 1,65 εκατομμύρια ευρώ, και εκτοξεύτηκε στις 04:45 ώρα Ελλάδας από το Κουρού της Γαλλικής Γουιάνα στη Νότια Αμερική, μέσω του ευρωπαϊκού πυραύλου Ariane 5. Η ιδέα γεννήθηκε το 2000, και εγκρίθηκε από την ESA την ίδια χρονιά. Η αρχική ημερομηνία της εκκίνησης της αποστολής είχε οριστεί τον Ιούλιο του 2014, ωστόσο, λόγω τεχνικών ζητημάτων που προκαλούσαν συνεχείς αναβολές, δεν μπόρεσε να υλοποιηθεί ως σήμερα. Η αλήθεια είναι ότι είχε προηγηθεί το σκάφος Messenger της Αμερικανικής Διαστημικής Υπηρεσίας (NASA), κόστους 450 εκατομμυρίων δολαρίων, το οποίο είχε τεθεί σε τροχιά γύρω από τον πλανήτη μεταξύ 2011-2015, και, τελικά, συνετρίβη στην επιφάνειά του, όταν ξέμεινε από καύσιμα. Παλαιότερα, το Mariner 10 –επίσης της NASA– είχε κάνει τρία κοντινά περάσματα από τον Ερμή, κατά τη διετία 1974-75.

Ο σκοπός της αποστολής είναι να ερευνήσει τη δημιουργία και εξέλιξη της σχέσης του Ερμή με το μητρικό αστέρι, Ήλιο. Επιπρόσθετα, θα γίνει αντικείμενο μελέτης όχι μόνο η επιφάνεια, η μορφή, η γεωλογία και οι κρατήρες του πλανήτη, αλλά και η εξώσφαιρά του. Η αποστολή θα προσφέρει στοιχεία για το ασύμμετρο μαγνητικό πεδίο (που είναι ισχυρότερο στο Βορρά), τον υπερμεγέθη πυρήνα του από κυρίως λιωμένο σίδηρο (το οποίο καταλαμβάνει έως το 80% της ακτίνας του πλανήτη), και τις παράξενες γεωλογικές καταβυθίσεις σαν λίμνες στην επιφάνειά του (οι οποίες έχουν βάθος δεκάδων μέτρων, και πλάτος εκατοντάδων). Tέλος, θα μελετηθούν τα άφθονα πτητικά χημικά στοιχεία (χλώριο, θείο, κάλιο, νάτριο κ.α.), τα οποία θα έπρεπε να είχαν προ καιρού εξαφανισθεί υπό την επίδραση του Ήλιου, άρα μάλλον αναδημιουργούνται συνεχώς από το υπέδαφος του πλανήτη.

Άλλο ένα ενδιαφέρον κομμάτι της αποστολής είναι ότι θα πραγματοποιηθεί με δύο διαστημόπλοια, αποτελούμενα από τέσσερα βασικά μέρη: Το πρώτο μέρος είναι το Mercury Planet Orbiter (MPO), ένα σταθεροποιημένο διαστημόπλοιο τριών αξόνων, που έχει ως στόχο να μελετήσει την επιφάνεια του πλανήτη και την εσωτερική του σύνθεση. Το δεύτερο είναι ένας στρόβιλος της JAXA σταθεροποιημένος με τον Ερμή, το Mercury Magnetospheric Orbiter (MMO), που θα παρέχει δεδομένα για τα μαγνητικά πεδία του πλανήτη. Το τρίτο είναι το Mercury Transfer Module (MTM), το οποίο δίνει ηλεκτροηλιακή ώση, και το τελευταίο είναι το MMO Sunshield and Interface Structure (MOSIF) –για το οποίο ήταν υπεύθυνη η Airbus– που θα παρέχει προστασία από την ακτινοβολία του ήλιου στο σύστημα.

Μία  από τις σημαντικότερες προκλήσεις που είχε να αντιμετωπίσει η αποστολή είναι ο Ήλιος, ο οποίος απέχει μόνο 58 εκατομμύρια χιλιόμετρα. Επομένως, η μικρή αυτή απόσταση είναι ιδιαιτέρα προβληματική κατά τη διάρκεια της ημέρας, καθώς η θερμοκρασία πάνω στην επιφάνεια του Ερμή ξεπερνάει ορισμένες φόρες τους 350 βαθμούς Κελσίου – θερμοκρασία ικανή να προκαλέσει ζημίες στα υλικά από τα οποία είναι κατασκευασμένα τα διαστημόπλοια..

Οι κατασκευαστές της ΕSA αποφάσισαν να επιλύσουν αυτό το ζήτημα με το να καλύψουν κάθε εξωτερική επιφάνεια του MPO του ESA με θερμομονωτικό υλικό σε πολλές στρώσεις. Το υλικό αυτό, αποτελούμενο από 50 στρώματα κεραμικών και αλουμινίου, σχεδιάστηκε ειδικά για την αποστολή BepiColombo. Οι κεραίες του διαστημόπλοιου είναι κατασκευασμένες από ανθεκτικό στη θερμότητα τιτάνιο, που καλύπτεται επιπλέον από μια καινοτόμα νέα επίστρωση.

Η αποστολή BepiColombo θα διαρκέσει επτά χρόνια, ενώ το σκάφος –που θα έχει αναπτύξει ταχύτητα έως 60 χιλιομέτρων το δευτερόλεπτο– αναμένεται να τεθεί σε τροχιά το 2025. Η μελέτη του Ερμή έχει προκαλέσει ενδιαφέρον στη διεθνή επιστημονική κοινότητα, καθώς όχι μόνο ο πλανήτης είναι σχετικά άγνωστος (με μόλις δύο αποστολές στο παρελθόν), αλλά και τα στοιχεία που θα προκύψουν θα είναι πρωτοποριακά για ορισμένους τομείς, όπως η σχέση κάθε πλανήτη με το μητρικό του αστέρι. Επιπλέον, οι καινοτομίες στην τεχνολογία που αναπτύχθηκαν για χάρη της αποστολής επιδεικνύουν το σημαντικό του εγχειρήματος που επιδιώκεται.

Πηγές:

  1. Howell, E. (2018). BepiColombo: Joint Mission to Mercury. https://www.space.com/35671-bepicolombo-facts.html
  2. Airbus. (2018). BepiColombo: The first European-ked mission to Mercury. https://www.airbus.com/space/space-exploration/bepicolombo.html
  3. European Space Agency. (2018). http://sci.esa.int/bepicolombo/
  4. Wall, M. (2018). Welcome to Space! BepiColombo Spacecraft Headed to Mercury Snap 1st Photo. https://www.space.com/42206-bepicolombo-mercury-mission-first-photo.html
Έχει περάσει αρκετός χρόνος (8 μήνες) από τη δημοσίευση αυτού του άρθρου. Παρακαλούμε συνεχίστε στην ανάγνωσή του έχοντας υπόψη την ημερομηνία δημοσίευσης.

Tagged under:

Αφήστε μια απάντηση

Η ηλ. διεύθυνση σας δεν δημοσιεύεται. Τα υποχρεωτικά πεδία σημειώνονται με *

Αυτός ο ιστότοπος χρησιμοποιεί το Akismet για να μειώσει τα ανεπιθύμητα σχόλια. Μάθετε πώς υφίστανται επεξεργασία τα δεδομένα των σχολίων σας.

Περισσότερα από την Power Politics:

Log in or Sign Up

Pin It on Pinterest